Hypothyroïdie – symptômes, diagnostic, traitement

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L’hypothyroïdie (parfois appelée « thyroïde sous-active ») est tout état dans lequel la production d’hormones thyroïdiennes est insuffisante pour répondre aux besoins de l’organisme, ce qui entraîne toute une série de symptômes. Cet état peut être dû à une carence en iode, à un problème de fonctionnement de l’hypophyse ou de l’hypothalamus, ou à un problème de la glande thyroïde elle-même.
L’hypothyroïdie peut être diagnostiquée avec précision grâce à des tests de fonctionnement de la thyroïde et traitée avec succès à l’aide d’hormones thyroïdiennes synthétiques.

La glande thyroïde

La glande thyroïde fait partie du système endocrinien – un réseau de 10 glandes productrices d’hormones qui aident à réguler la plupart des fonctions de l’organisme. Elle est située sous la pomme d’Adam, à l’avant du cou. La fonction de la thyroïde est de fabriquer des hormones thyroïdiennes, qui sont sécrétées dans le sang puis transportées vers les tissus du corps. L’hormone thyroïdienne aide le corps à utiliser l’énergie, à rester au chaud et à faire fonctionner le cerveau, le cœur, les muscles et les autres organes comme il se doit. Le bon fonctionnement de la glande thyroïde est essentiel pour une santé et un bien-être normaux.
Le fonctionnement de la glande thyroïde est régulé par l’hypophyse, une petite glande endocrine attachée à la base du cerveau. La glande pituitaire produit l’hormone de stimulation de la thyroïde (TSH; Thyroid-Stimulating Hormone ), qui stimule la glande thyroïde à produire des hormones thyroïdiennes en réponse aux besoins de l’organisme. La glande pituitaire est à son tour régulée par l’hypothalamus – une petite zone du cerveau située juste au-dessus de la glande pituitaire. L’hypothalamus produit l’hormone thyréotrope (TRH; thyrotropin-releasing hormone), qui stimule la glande pituitaire pour qu’elle libère la HST.

Signes et symptômes

L’hypothyroïdie est parfois qualifiée de maladie « silencieuse » car les premiers symptômes se développent lentement sur plusieurs années et peuvent être si légers qu’ils passent inaperçus. Les symptômes peuvent également ressembler de près à ceux d’autres maladies, en particulier chez les personnes âgées et les personnes souffrant de dépression. Les adultes qui développent une hypothyroïdie auront probablement plus d’un des symptômes suivants :

  • Faiblesse, léthargie, fatigue
  • Gain de poids ou difficulté à perdre du poids
  • Manque d’appétit
  • Épaississement ou grossièrement, cheveux secs
  • Ongles cassants
  • Peau sèche et rugueuse
  • Intolérance au froid
  • Crampes musculaires
  • Constipation
  • Dépression ou irritabilité
  • Cycles menstruels alternés
  • Mémoire pauvre
  • Perte de libido
  • Bradycardie (battements de cœur lents)
  • Grossièreté
  • Une glande thyroïde élargie (goitre).

La gravité de ces symptômes varie en fonction de l’étendue et de la durée de l’hypothyroïdie.
Bien que l’hypothyroïdie se manifeste principalement chez les adultes, elle peut également se manifester chez les nourrissons, les enfants et les adolescents.
Les nourrissons atteints d’hypothyroïdie peuvent présenter peu de signes et de symptômes. Si des symptômes sont présents, ils peuvent inclure :

  • Jaundice (peau jaune et blanc des yeux)
  • Etouffement fréquent
  • Une grande langue qui dépasse
  • Un visage bouffi
  • Difficulté d’alimentation
  • Echec de l’épanouissement et du développement normal
  • Constipation
  • Tonus musculaire médiocre
  • Somnolence excessive.

Les enfants et les adolescents qui développent une hypothyroïdie présentent généralement les mêmes signes et symptômes que les adultes, mais peuvent également présenter les éléments suivants

  • Croissance lente, ce qui entraîne une taille inférieure à la moyenne
  • Début de la puberté retardé
  • Développement retardé des dents permanentes
  • Développement mental altéré.

Facteurs de risque

L’hypothyroïdie est deux fois plus fréquente chez les femmes que chez les hommes. Elle est plus fréquente chez les personnes d’âge moyen ou plus âgées, et touche environ 10 % des femmes de plus de 60 ans. Des antécédents familiaux de problèmes thyroïdiens rendent un individu plus vulnérable à l’hypothyroïdie, tout comme l’obésité et l’augmentation du taux de cholestérol sanguin.
Une proportion importante des personnes qui développent une hypothyroïdie ne présentent aucun facteur de risque connu. Cependant, les personnes atteintes de maladies auto-immunes, notamment le lupus érythémateux disséminé (LED), la polyarthrite rhumatoïde, le diabète de type 1, la maladie d’Addison et l’anémie pernicieuse, sont plus susceptibles de développer cette affection. Elle est également plus fréquente chez les personnes dont les cheveux deviennent prématurément gris.

Causes

Il existe deux principaux types d’hypothyroïdie – primaire et secondaire.
Hypothyroïdie primaire
Lorsqu’un processus pathologique agit directement sur la glande thyroïde en réduisant la production d’hormones, on parle d’hypothyroïdie primaire. La thyroïdite (inflammation de la glande thyroïde) est la cause la plus fréquente de l’hypothyroïdie primaire ; et le type de thyroïdite le plus courant est la thyroïdite de Hashimoto. Il s’agit d’une maladie auto-immune héréditaire – où le système immunitaire attaque par erreur le tissu thyroïdien, provoquant une inflammation qui finit par détruire la glande. La thyroïdite de Hashimoto touche souvent les femmes après l’accouchement.

Parmi les autres causes d’hypothyroïdie primaire, on peut citer

  • Ablation chirurgicale de la glande à cause d’un cancer ou d’un autre trouble
  • L’iode radioactif utilisé pour traiter une thyroïde hyperactive (hyperthyroïdie) peut endommager la glande thyroïde
  • L’hypothyroïdie congénitale (également appelée crétinisme), qui touche un bébé sur 4000 sans glande thyroïde fonctionnant correctement
  • Infections virales ou bactériennes qui dépriment ou arrêtent temporairement la production d’hormones dans la thyroïde. Parfois, cela peut devenir permanent
  • Certains médicaments qui induisent une hypothyroïdie temporaire ; par exemple, le lithium, qui est utilisé pour traiter certaines maladies mentales
  • Une alimentation sévèrement déficiente en iode (un minéral essentiel à la production des hormones thyroïdiennes que l’on trouve dans les fruits de mer, les algues, les plantes cultivées dans un sol riche en iode et le sel iodé)
  • Certains produits chimiques industriels sont connus pour provoquer une hypothyroïdie.

Hypothyroïdie secondaire
L’hypothyroïdie secondaire est rare et provient d’une hypophyse qui ne produit pas suffisamment d’hormone thyréostimulante (HST). Cela peut être dû à des anomalies ou à un processus pathologique affectant l’hypophyse (par exemple : tumeurs de l’hypophyse).
Parfois, un problème au niveau de l’hypothalamus, la partie du cerveau qui contrôle l’ensemble du système endocrinien, peut également entraîner une hypothyroïdie.

Diagnostic

Le diagnostic d’hypothyroïdie est basé sur les symptômes et les antécédents médicaux d’une personne, sur un examen physique de la glande thyroïde et sur des tests de la fonction thyroïdienne.
Dans un premier temps, on procède à une analyse sanguine appelée test de la TSH. Ce test est très sensible et mesure le niveau de TSH dans le sang. En cas d’hypothyroïdie primaire, le taux de TSH est anormalement élevé car l’hypophyse produit davantage de TSH dans le but de stimuler la fonction de la glande thyroïde. Il est possible que la TSH soit élevée avant même l’apparition des symptômes d’une carence en hormones thyroïdiennes. En cas d’hypothyroïdie secondaire, cependant, la TSH peut être anormalement basse, en raison d’une diminution de la production de TSH par l’hypophyse.
Les nourrissons sont systématiquement testés dans les premiers jours suivant la naissance pour détecter la forme congénitale de déficience thyroïdienne (crétinisme). Cela se fait par une analyse sanguine par piqûre au talon. Si l’hypothyroïdie chez les nourrissons n’est pas traitée, elle peut entraîner un grave retard physique et mental.

Traitement

L’hypothyroïdie ne peut être guérie, mais elle peut être contrôlée. La thyroxine de remplacement, administrée sous forme de comprimés, est un traitement efficace pour la plupart des personnes atteintes d’hypothyroïdie. Une hormone synthétique appelée lévothyroxine est administrée en une dose quotidienne. Les autres médicaments contenant du fer ou des antiacides doivent être évités car ils peuvent interférer avec l’absorption de la lévothyroxine. Le principal effet secondaire de ce médicament est un rythme cardiaque rapide accompagné de palpitations.
Quelques semaines après le début de la thérapie de remplacement de la thyroxine, le test sanguin du dosage de la TSH est répété. La quantité de lévothyroxine prescrite est ajustée en fonction du taux de TSH. Chez les personnes âgées, une dose de départ plus faible est généralement administrée, afin d’éviter les symptômes affectant le cœur. Celle-ci est augmentée lentement toutes les quelques semaines jusqu’à ce que le taux de TSH ait baissé. Si les symptômes cardiaques augmentent, la lévothyroxine est administrée à la dose la plus faible possible afin de minimiser les symptômes.
Les femmes qui suivent un traitement hormonal de la ménopause (anciennement appelé hormonothérapie substitutive) ou qui prennent la pilule contraceptive peuvent avoir besoin d’une dose plus élevée de lévothyroxine, et inversement d’une réduction lorsque la THS est arrêtée. En effet, l’augmentation du taux d’œstrogènes diminue l’absorption de la thyroxine par l’organisme.
Une fois stabilisée, la lévothyroxine est généralement prise à vie, avec un contrôle par analyse sanguine tous les 6 à 12 mois. Les symptômes disparaissent progressivement et même chez les personnes les plus gravement atteintes, quelques mois de traitement soulagent généralement la peau sèche, la fatigue, les ongles cassants et d’autres symptômes.
Les personnes souffrant d’hypothyroïdie limite sont souvent traitées car il est prouvé qu’elles présentent un risque accru de maladie coronarienne.
Chez les nourrissons chez qui on a diagnostiqué une hypothyroïdie congénitale, un traitement aux hormones thyroïdiennes au cours du premier mois de vie peut empêcher l’apparition de problèmes tels que le retard mental. Le retard de croissance et les difficultés d’apprentissage chez les enfants plus âgés et les adolescents souffrant d’une hypothyroïdie sont réversibles grâce au traitement.

Complications

L’hypothyroïdie qui progresse sans traitement peut se transformer en un état appelé myxoedème. Il s’agit d’une forme rare et potentiellement mortelle de la maladie, dont les symptômes peuvent inclure une langue enflée, un visage gonflé, un enrouement et une léthargie extrême, qui peut évoluer vers un coma. Le myxoedème nécessite une hospitalisation immédiate et un traitement aux hormones thyroïdiennes administrées directement dans une veine.

Références:
http://www.thyroid.org/wp-content/uploads/patients/brochures/Hypo_brochure.pdf?pdf=Hypothyroidism?pdf=Hypothyroidism
http://emedicine.medscape.com/article/122393-overview#a1

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