La maladie d’Alzheimer – causes, symptômes, prévention

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La maladie d’Alzheimer est la forme de démence la plus courante. La fréquence de la maladie d’Alzheimer augmente avec le vieillissement. Il n’existe pas de remède à la maladie d’Alzheimer, ni de moyens éprouvés pour en prévenir l’apparition. Le traitement se concentre sur le soutien et la gestion des symptômes afin de maximiser la capacité d’une personne à fonctionner et à conserver son indépendance aussi longtemps que possible. La maladie est finalement mortelle.

Causes d’Alzheimer

Dans la maladie d’Alzheimer, les cellules du cerveau commencent à se détériorer. L’organisme tente d’arrêter ce processus en produisant une protéine appelée amyloïde. Cependant, les dépôts d’amyloïde s’accumulent dans le cerveau, ce qui entraîne une détérioration supplémentaire. Ces dépôts d’amyloïde sont appelés « plaques » et provoquent le ratatinage des cellules du cerveau et la formation d' »enchevêtrements », qui entraînent à leur tour des modifications de la structure du cerveau et provoquent la mort des cellules cérébrales. La formation de plaques et d’enchevêtrements empêche également la production de certaines substances chimiques importantes pour le cerveau, appelées neurotransmetteurs (par exemple : l’acétylcholine, qui est importante pour le fonctionnement de la mémoire). Avec le temps, la perte de cellules cérébrales entraîne un rétrécissement du cerveau.

Bien qu’il n’y ait pas de cause connue de la maladie d’Alzheimer, certaines études ont indiqué que les facteurs suivants pourraient jouer un rôle important dans le développement de la maladie :

  • Facteurs génétiques, tels que la présence ou la modification de certains gènes
  • Facteurs environnementaux, tels que l’exposition à long terme à certains solvants environnementaux (par exemple : pesticides, colles et peintures) ou l’infection par certains virus ou bactéries
  • Facteurs liés au mode de vie, tels que le manque d’exercice, un sommeil de mauvaise qualité et une alimentation pauvre en fruits et légumes.

Les chercheurs pensent aujourd’hui qu’une combinaison de ces facteurs de risque liés au mode de vie, à l’environnement et à la génétique déclenche un processus biologique anormal dans le cerveau qui, sur plusieurs décennies, aboutit à une démence de type Alzheimer. Les facteurs de risque identifiés pour le développement de cette maladie sont les suivants

  • Augmenter l’âge
  • Syndrome de Down
  • Histoire d’une blessure à la tête
  • Facteurs de risque de maladies des vaisseaux sanguins, comme le tabagisme
  • Antécédents familiaux de la maladie d’Alzheimer
  • Obésité
  • Hypertension artérielle
  • Cholestérol élevé
  • Résistance à l’insuline.

Il existe des preuves d’une prévalence légèrement plus élevée de la maladie d’Alzheimer chez les femmes que chez les hommes, mais cela pourrait refléter leur espérance de vie plus longue.

Signes et symptômes

Les changements dégénératifs qui surviennent avec la maladie d’Alzheimer affectent les zones du cerveau qui contrôlent la pensée, la mémoire et le langage, ce qui entraîne des signes et des symptômes progressifs liés au comportement et aux fonctions mentales d’une personne. Souvent, les fonctions physiques telles que le contrôle des intestins et de la vessie sont également affectées.

Dans le cas de la maladie d’Alzheimer, il existe une grande variabilité individuelle quant à la nature des symptômes ressentis et à la vitesse à laquelle la détérioration se produit. Les types de changement de comportement et la durée des symptômes sont différents pour chaque personne. Les symptômes de la maladie d’Alzheimer se développent généralement assez lentement. Le délai entre l’apparition de la maladie et le décès peut varier de cinq à vingt ans.

Les symptômes les plus courants aux premiers stades de la maladie d’Alzheimer sont les suivants

  • Légers oublis – en particulier la perte de mémoire à court terme
  • Changements d’humeur, notamment irritabilité et anxiété
  • Difficulté à traiter de nouvelles informations et à apprendre de nouvelles choses
  • Perte de spontanéité et d’initiative
  • Confusion sur l’heure et le lieu
  • Difficultés de communication
  • Diminution de la capacité à effectuer des tâches de routine.

Au fur et à mesure de l’évolution de la maladie d’Alzheimer, les symptômes suivants peuvent apparaître :

  • Augmentation de la perte de mémoire à court terme et de la confusion
  • Difficulté à reconnaître sa famille et ses amis
  • Réduction de la durée d’attention et des sentiments d’agitation
  • Difficultés de lecture, d’écriture et de calcul
  • Peut-être négligence de l’hygiène
  • Perte d’appétit
  • Changements de personnalité (par exemple : agressivité, sautes d’humeur importantes)
  • A besoin d’une assistance croissante pour les tâches quotidiennes.

Vers les derniers stades de la maladie, les symptômes suivants peuvent être ressentis :

  • Incapacité à comprendre ou à utiliser la parole
  • Incontinence urinaire / fécale
  • Incapacité à se reconnaître ou à reconnaître sa famille
  • Désorientation sévère
  • Augmenter l’immobilité et le temps de sommeil.

Les changements provoqués par la maladie d’Alzheimer peuvent être de plus en plus difficiles pour les membres de la famille et les amis à mesure que l’état de la personne se détériore et qu’elle devient incapable de reconnaître ses proches.

Bien qu’une personne perde de nombreuses capacités à mesure que la maladie progresse, il est souvent utile de se concentrer sur les capacités qui restent, comme les sens du toucher et de l’ouïe et la capacité à répondre aux émotions.

Diagnostic de la maladie d’Alzheimer

Il n’existe pas de test unique pour diagnostiquer la maladie d’Alzheimer. Le diagnostic implique une évaluation complète des antécédents médicaux et psychiatriques afin d’exclure d’autres causes possibles. Par conséquent, divers tests sont nécessaires pour obtenir un diagnostic concluant, qui peut inclure

  • Un examen neurologique et physique
  • Analyses de sang et d’urine
  • Scanners du cerveau
  • Évaluation de l’état mental pour déterminer le niveau de détérioration mentale
  • Entretien avec le soignant pour déterminer le niveau de dépendance.

Des scanners pour vérifier la structure et le fonctionnement du cerveau peuvent être recommandés. Les différents types de scanners utilisés peuvent comprendre la tomographie assistée par ordinateur (CT), l’imagerie par résonance magnétique (IRM) et la tomographie par émission de positons (TEP).

Traitement

Comme il n’existe pas de remède connu pour la maladie d’Alzheimer, le traitement se concentre sur la gestion des symptômes et le soutien de la personne et de sa famille. Cela peut comprendre :

  • Traitement des affections médicales qui peuvent contribuer à la confusion ou au déclin physique, par exemple : maladie pulmonaire ou anémie
  • Encourager des activités stimulantes afin d’inciter la personne à poursuivre ses activités normales autant que possible
  • Fournir des aide-mémoire et des déclencheurs de mémoire tels que des calendriers et des rappels écrits
  • Encourager l’interaction sociale pour aider à prévenir les sentiments de solitude et de dépression
  • Contacter les groupes de soutien susceptibles d’offrir une aide aux familles et aux aidants
  • Encourager une routine régulière pour réduire la confusion
  • Ne pas fumer.

Médicaments

Les médicaments tels que les somnifères et les tranquillisants peuvent aider à contrôler des symptômes tels que l’insomnie et l’agitation. Cependant, ils provoquent souvent une confusion accrue, c’est pourquoi leur utilisation doit être limitée.

Un groupe de médicaments appelés inhibiteurs de la cholinestérase ont montré une certaine efficacité pour ralentir la progression de la maladie chez certaines personnes. Ces médicaments aident à prévenir la dégradation de l’acétylcholine, un neurotransmetteur responsable de la mémoire. Les médicaments inhibiteurs de la cholinestérase disponibles en Nouvelle-Zélande comprennent le donépézil, la rivastigmine et la galantamine.

Plus récemment, un autre médicament – la mémantine – est devenu disponible en Nouvelle-Zélande. La mémantine agit différemment des inhibiteurs de la cholinestérase, visant à empêcher l’entrée d’une quantité excessive de calcium dans les cellules du cerveau. Des niveaux de calcium plus élevés que la normale dans les cellules du cerveau leur causent des dommages et les empêchent également de recevoir des signaux d’autres cellules du cerveau.

La recherche se poursuit dans le développement d’autres médicaments pour le traitement de la maladie d’Alzheimer. Les médicaments étudiés comprennent ceux qui empêchent l’accumulation de dépôts amyloïdes dans le cerveau, ainsi que l’utilisation de certains anti-inflammatoires et hormones. La recherche se poursuit également sur l’utilisation de thérapies alternatives telles que les antioxydants comme la vitamine E, la curcumine, le sélénium et certains extraits de plantes (ginko balboas en particulier).

Prévention / réduction des risques

Il n’existe pas de moyens éprouvés pour prévenir le développement de la maladie d’Alzheimer. Cependant, des preuves épidémiologiques suggèrent que le fait de mener un mode de vie sain peut réduire le risque de maladie d’Alzheimer. L’activité physique et l’exercice réguliers peuvent avoir un effet protecteur général sur la santé du cerveau et peuvent ralentir la progression de la maladie d’Alzheimer. Bien qu’il n’existe pas de spécifications alimentaires spécifiques pour la maladie d’Alzheimer, un régime alimentaire de type méditerranéen (c’est-à-dire des aliments végétaux tels que les légumes, les fruits, les haricots, les céréales complètes, les noix, les olives et l’huile d’olive, ainsi que certains fromages, le yaourt, le poisson, la volaille et les œufs) peut réduire le risque de maladie d’Alzheimer, et a l’avantage supplémentaire de réduire le risque de maladie cardiovasculaire et de diabète de type 2.

Références:
http://www.alzheimer.ca/en/About-dementia/Alzheimer-s-disease
http://www.mayoclinic.org/diseases-conditions/alzheimers-disease/home/ovc-20167098
http://emedicine.medscape.com/article/1134817-overview

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