Quelle est la langue qui a le plus de mots ?

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Alors, quelle est la langue qui a le plus de mots ? Et comment mesurer cela ? Tant qu’on y est, qu’est-ce qu’un mot, d’ailleurs ?

La question de savoir quelle est la langue qui contient le plus de mots est une question scandaleusement controversée – même les linguistes eux-mêmes essaient souvent de se tenir à l’écart de ce débat. Pourtant, lorsque nous commençons à comparer les langues, la recherche de celui qui a le plus de mots devient inévitable. Malgré sa simplicité apparente, ce n’est pas une question facile, et essayer d’y répondre est une entreprise ambitieuse.

Pouvons-nous nous fier aux dictionnaires pour trouver la langue qui a le plus de mots ?

Si nous devions baser notre réponse uniquement sur le nombre strict d’entrées du dictionnaire, l’anglais serait l’une des langues les plus importantes en nombre de mots. Il contient plus de 200 000 mots dans l’Oxford English Dictionary, dont 171 476 mots en usage et 47 156 mots obsolètes.

Cela est dû en grande partie aux invasions de l’Angleterre par les Vikings, puis les Normands, ainsi qu’à la colonisation et aux vagues d’exploration qui ont complété le vocabulaire anglais par une multitude de mots étrangers. Aujourd’hui, avec l’utilisation de l’anglais comme lingua franca dans notre monde global, de nouveaux mots s’ajoutent chaque jour.

De son côté, le français – pour lequel le dictionnaire Larousse recense quelque 59 000 mots – apparaît à première vue comme une langue dont le vocabulaire est beaucoup plus restreint. Mais est-ce si simple ? Le fait que des mots couramment utilisés depuis des années comme « burrata », « yuzu » ou « covoiturer » ne sont entrés que récemment dans Larousse remet en question l’idée que les dictionnaires devraient être la référence la plus valable pour nos mesures. Par exemple, le dictionnaire Littré compte 132 000 mots actifs, ce qui représente plus du double du nombre d’entrées dans Larousse, même si elles concernent la même langue.

Ces dictionnaires se limitent aux mots d’un pays, mais le français est utilisé bien au-delà des frontières de la France. Il est certain que les listes pour le français seraient différentes entre les dictionnaires faits au Québec et ceux faits au Togo.

Maintenant, il est évident que cette mesure, censée être un simple jeu de chiffres, est plus complexe lorsqu’on y regarde de plus près. Mais n’abandonnons pas encore !

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Existe-t-il une autre façon de mesurer ?

Si essayer de trouver le nombre total de mots est compliqué, nous pouvons toujours chercher une réponse d’une autre façon. La capacité d’une langue à décrire, à travers son vocabulaire et ses expressions idiomatiques, est peut-être une meilleure mesure de l’étendue.

Au cœur de cette controverse se trouve le débat sur ce qu’est réellement un mot. Selon Merriam-Webster, un mot est  » un son de parole ou une série de sons de parole qui symbolise et communique une signification habituellement sans être divisible en plus petites unités capables d’une utilisation indépendante « . Les linguistes vont un peu plus loin et appellent ces plus petites unités productrices de sens des morphèmes.

Puisqu’un mot est souvent construit de plusieurs morphèmes – dont certains sont des mots en eux-mêmes – il peut souvent être difficile d’établir des frontières fermes entre les mots.

Faut-il prendre en compte les changements résultant de l’inflexion des racines des verbes en tant que mots différents ? C’est le cas de beso, besito, besar (baiser, bise sur la joue, étreinte) en espagnol. Une question secondaire se pose du fait qu’un mot peut avoir plusieurs sens. Il y en a d’innombrables dans toutes les langues, en anglais par exemple : le mot promenade « walk » fait référence à la fois au verbe (marcher) et au nom (une promenade).

De plus, certaines langues font qu’il est courant de créer de nouveaux mots en joignant d’autres mots entre eux. L’allemand, avec ses nombreux noms composites de type Lego, est un cas typique. Mais peut-on vraiment dire que le simple fait de lier deux noms forme un mot entièrement nouveau ? Unabhängigkeitserklärung, qui signifie « déclaration d’indépendance », est-il un tout nouveau mot alors qu’il n’est composé que de deux mots courants ?

De même, le turc, langue agglutinante, permet la construction de mots à partir de nombreux suffixes collés ensemble. Le très coloré muvaffakiyetsizleştiricileştiriveremeyebileceklerimizdenmişsinizcesine, qui signifie « comme si vous veniez de ceux que nous ne pouvons pas facilement transformer en un créateur de ceux qui n’ont pas réussi », a 70 lettres. Faut-il le considérer comme une entrée séparée, ou le compter uniquement sur le mot racine muvaffakiyet (succès) ?

Qu’en est-il des langues qui utilisent d’autres systèmes d’écriture ?

Le problème s’aggrave pour les langues où des combinaisons sont nécessaires. Les Chinois ne se préoccupent pas du concept de mot parce que l’unité de base est un caractère (ou un logogramme, d’un point de vue technique). C’est son utilisation, combinée à un autre logogramme, qui crée du sens. 中国 (Zhōngguó) est le mot Chine. « Empire of the Middle », bien que plus coloré, n’est qu’une traduction littérale de chaque personnage, mais il combine les mots middle et empire. Cela signifie-t-il que Zhōngguó n’est pas un mot en soi ?

Plutôt que de mesurer les langues les unes par rapport aux autres, pourquoi ne pas nous demander comment les langues étrangères s’enrichissent mutuellement ? Ainsi, alors que l’anglais est un candidat évident pour avoir le plus de mots et que l’allemand et le turc ont une grande capacité pour des combinaisons infinies, toutes les langues finissent par influencer les autres. Chacune d’entre elles représente un univers unique, comparable à une pièce d’un puzzle dans lequel chaque langue contribue à compléter le tableau d’ensemble. Il serait peut-être plus éclairant de poser cette question que de compter les mots : Combien de langues devez-vous parler avant de pouvoir transmettre toute la gamme de l’expérience humaine ?

Source: babbel.com

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