Leucémie – symptômes, diagnostic, traitement

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La leucémie est le nom général d’un groupe de cancers qui trouvent leur origine dans la moelle osseuse et provoquent une production anormale de cellules sanguines. Il est possible de guérir dans certains cas, mais les options de traitement et les résultats dépendent d’une série de facteurs, notamment le type de leucémie, l’étendue de la maladie ainsi que l’âge et l’état de santé du patient.

Qu’est-ce que la leucémie ?

La moelle osseuse est une matière molle et « spongieuse » de nos os qui, chez les personnes en bonne santé, produit un apport constant de nouvelles cellules sanguines (notamment les globules rouges qui transportent l’oxygène dans l’organisme, les globules blancs qui aident à combattre les infections et les plaquettes qui jouent un rôle dans la coagulation du sang).

Il existe de nombreux types de leucémies, dont certaines sont plus fréquentes chez les enfants, tandis que d’autres sont plus fréquentes chez les adultes. Les différents types de leucémie sont classés selon la rapidité avec laquelle la maladie se développe et s’aggrave – soit chronique (s’aggrave lentement), soit aiguë (s’aggrave rapidement) – ainsi que selon le type de globules blancs affectés – cellules lymphoïdes (lymphocytes) ou myéloïdes (myélocytes).
Les quatre types de leucémie les plus courants sont

  • Leucémie lymphocytaire chronique (LLC) : survient principalement chez les adultes et presque jamais chez les enfants.
  • Leucémie myéloïde chronique (LMC) : survient principalement chez les adultes.
  • Leucémie lymphoblastique aiguë (LLA) : elle est plus fréquente chez les enfants mais touche également les adultes.
  • Leucémie myéloïde aiguë (LMA) : survient chez les adultes et les enfants.

Facteurs de risque

La cause précise de la leucémie n’est pas connue. Toutefois, certains facteurs génétiques, environnementaux et liés au mode de vie qui augmentent la probabilité de développer une leucémie ont été identifiés. Les facteurs de risque, qui diffèrent selon les types de leucémie, sont notamment les suivants

  • Radiation : l’exposition à des niveaux de radiation très élevés augmente le risque de leucémie myéloïde aiguë, de leucémie myéloïde chronique et de leucémie lymphoïde aiguë
  • Fumeur : le tabagisme augmente le risque de leucémie myéloïde aiguë
  • Benzène : l’exposition au benzène peut entraîner le développement d’une leucémie myéloïde aiguë, d’une leucémie myéloïde chronique et d’une leucémie lymphoïde aiguë
  • Traitement antérieur du cancer : les patients cancéreux traités par certains types de chimiothérapie et de radiothérapie peuvent développer plus tard une leucémie myéloïde aiguë ou une leucémie lymphocytaire aiguë
  • Historique familiale : certaines personnes ont une susceptibilité génétique à développer une leucémie
  • Anomalies chromosomiques : les personnes atteintes de certaines maladies génétiques, telles que le syndrome de Down, ont un risque plus élevé de développer une leucémie.

Il convient de noter que de nombreuses personnes présentant des facteurs de risque connus ne contractent pas la leucémie et que de nombreuses personnes atteintes de leucémie ne présentent aucun de ces facteurs de risque.

Signes, symptômes et diagnostic

Les symptômes de la leucémie sont généralement vagues et non spécifiques et peuvent être négligés au début de la maladie car ils ressemblent aux symptômes de la grippe et d’autres maladies courantes. En outre, certaines formes de leucémie chronique ne produisent aucun symptôme au départ et peuvent passer inaperçues et donc ne pas être traitées pendant de nombreuses années.
Selon le type de leucémie, les symptômes peuvent inclure :

  • Fièvre ou frissons
  • Fatigue et faiblesse
  • Infections fréquentes, qui peuvent être graves
  • Perte de poids sans raison apparente
  • Ganglions lymphatiques gonflés et hypertrophie du foie ou de la rate
  • Douleurs osseuses et articulaires
  • Sueur excessive, en particulier la nuit
  • Saigner et se faire des bleus facilement
  • De minuscules taches rouges sur la peau.

Le diagnostic de la leucémie est basé sur un historique médical complet, un examen physique et des tests sanguins et de la moelle osseuse.
Des analyses sanguines sont effectuées pour déterminer si le nombre de globules blancs est anormalement élevé, ce qui évoque une leucémie. Des tests de la moelle osseuse sont effectués pour aider à déterminer les options de traitement. Elle consiste à prélever un échantillon de moelle osseuse, généralement de l’os de la hanche, et à l’étudier au microscope en laboratoire pour rechercher des cellules leucémiques.

Traitement

Le traitement de la leucémie dépend du type de leucémie, de l’étendue de la maladie, du traitement antérieur, ainsi que de l’âge et de l’état de santé du patient. L’objectif du traitement est de détruire la cellule leucémique et de faire disparaître les symptômes. Les types de traitement utilisés pour la leucémie sont les suivants

  • Chémothérapie : la principale forme de traitement de la leucémie. Elle implique l’utilisation de médicaments qui tuent les cellules leucémiques. Selon le type de leucémie, un seul médicament ou une combinaison de médicaments peut être utilisé.
  • Thérapie biologique : elle comprend l’utilisation de médicaments appelés anticorps monoclonaux, tels que le rituximab, qui agissent en se fixant à la surface de certains types de cellules leucémiques, aidant ainsi le système immunitaire à reconnaître et à tuer les cellules leucémiques.
  • Traitement ciblé : utilise des médicaments qui ciblent des vulnérabilités spécifiques au sein des cellules leucémiques pour inhiber leur croissance. Par exemple, le médicament imatinib bloque l’action d’une enzyme spécifique qui est nécessaire à la croissance des cellules leucémiques chez les personnes atteintes de leucémie myéloïde chronique.
  • Radiothérapie : utilise des rayons X ou d’autres faisceaux à haute énergie pour endommager les cellules leucémiques et arrêter leur croissance. La radiothérapie peut être utilisée pour préparer une transplantation de cellules souches.
  • Greffe de cellules souches : une procédure dans laquelle la moelle osseuse malade est remplacée par de la moelle osseuse saine. Avant une transplantation de cellules souches, de fortes doses de chimiothérapie ou de radiothérapie sont administrées pour détruire la moelle osseuse malade. Une perfusion de cellules souches hématopoïétiques qui aident à reconstruire la moelle osseuse est ensuite administrée. Les transplantations peuvent être des cellules souches du patient lui-même (transplantation autologue) ou des cellules souches d’une autre personne (transplantation allogénique).

De nombreuses personnes atteintes de leucémie aiguë peuvent être guéries grâce à un traitement immédiat.
Il est plus difficile de guérir la leucémie chronique. Une leucémie chronique sans symptômes peut ne pas nécessiter de traitement immédiat – il faut alors attendre avec vigilance et commencer le traitement dès l’apparition des symptômes.

Lorsque le traitement de la leucémie chronique est administré, son but peut être de contrôler la maladie et les symptômes. La leucémie chronique n’est pas souvent guérie par la chimiothérapie, mais la transplantation de cellules souches peut permettre de la guérir chez certaines personnes. L’issue (le pronostic) dépend de plusieurs facteurs. Il s’agit notamment de l’âge du patient, du type de leucémie, de la mesure dans laquelle la leucémie s’est propagée et du moment où le traitement de la maladie est commencé.

Références:
http://www.health.govt.nz/publication/selected-cancers-2013-2014-2015
https://www.medicinenet.com/leukemia/article.htm

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