Méningite à méningocoques – symptômes et traitement

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La méningite est une maladie grave qui provoque une inflammation et un gonflement des méninges – les membranes qui entourent le cerveau et la moelle épinière. Cette maladie est difficile à diagnostiquer car les premiers symptômes sont similaires à ceux d’un mauvais rhume ou d’une grippe. La plupart des cas surviennent en hiver ou au printemps.

Il convient de consulter immédiatement un médecin si l’on suspecte une méningite – un traitement précoce peut prévenir de graves complications.
La méningite est le plus souvent causée par des bactéries méningococciques et peut mettre la vie en danger. La méningite à méningocoques peut ensuite provoquer une septicémie (grave empoisonnement du sang). Le traitement peut nécessiter une hospitalisation et l’administration d’antibiotiques par voie intraveineuse.

Fond du problème

La méningite peut être causée par des bactéries (méningite bactérienne) et des virus (méningite virale). Moins fréquemment, elle peut être causée par des champignons (méningite fongique) et des organismes comme les amibes (méningite parasitaire).

La méningite bactérienne peut être causée par un certain nombre de bactéries différentes, mais elle est le plus souvent le résultat de bactéries méningococciques.

La méningococcie est mortelle dans 10 à 20 % des cas. Parmi les personnes qui survivent à une méningococcie, 10 à 20 % sont atteintes d’un handicap grave. Cela peut inclure :

  • Perte de peau, de doigts, d’orteils ou de membres
  • Perte auditive
  • Epilepsie (crises)
  • Dommages au cerveau
  • Insuffisance rénale
  • Retard de développement chez les bébés et les enfants.

Qui attrape la méningite à méningocoques ?

La méningococcie est plus susceptible de toucher les très jeunes enfants, les adolescents et les jeunes adultes, plus de 80 % de tous les cas survenant chez les 0-19 ans. Dans ce groupe, environ 50 % des cas surviendront chez les enfants de moins de cinq ans.

Les personnes dont le système immunitaire est affaibli, comme les personnes âgées, et celles qui prennent des médicaments immunosuppresseurs à long terme, comme les corticostéroïdes, peuvent également être sensibles à la maladie. La maladie est plus fréquente chez les Maoris et les habitants des îles du Pacifique, ainsi que chez les personnes vivant dans des zones socio-économiques défavorisées, où la surpopulation est un facteur de propagation de la maladie.

Transmission

Les bactéries méningococciques sont très courantes et vivent naturellement dans le nez et la gorge (voies respiratoires supérieures). Les gens peuvent être porteurs de ces bactéries pendant des jours, voire des mois, sans jamais se sentir mal. On estime que jusqu’à 15 % de la population européenne est porteuse de la bactérie méningococcique dans le nez et la gorge sans être malade.

La bactérie est présente dans la salive et peut se propager par contact étroit avec la salive d’un porteur. Les situations dans lesquelles cela peut se produire sont les suivantes :

  • Éternuements
  • Toux
  • Baisers intimes
  • Partage de bouteilles ou de tasses de boisson
  • Partage d’assiettes, d’ustensiles ou de nourriture
  • Partage des brosses à dents et des sucettes.

Chez un petit nombre de personnes, la bactérie méningococcique surmonte les défenses de l’organisme et provoque une méningite. Elle peut également se multiplier dans le sang et provoquer une septicémie. La période d’incubation (temps écoulé entre le moment où la bactérie entre dans la circulation sanguine et celui où les symptômes apparaissent) est de deux à dix jours.

Les bactéries ne vivent pas longtemps hors du corps ; elles ne peuvent donc pas être prélevées dans les réserves d’eau ou les lieux publics tels que les piscines.

Signes et symptômes

La méningococcie peut être difficile à diagnostiquer car les premiers symptômes sont généralement similaires à ceux d’un mauvais rhume ou d’une grippe. La maladie peut se développer lentement en quelques jours ou s’aggraver rapidement en quelques heures. Les symptômes n’apparaissent pas dans un ordre particulier et certains peuvent même ne pas se manifester du tout.

Les symptômes qui peuvent se manifester chez les adultes et les enfants sont les suivants

  • Température élevée (fièvre) – éventuellement avec des mains et des pieds froids
  • Céphalées – qui peuvent être graves
  • raideur au cou – incapacité de toucher le menton à la poitrine
  • Douleurs musculaires et articulaires
  • Sensibilité à la lumière vive (photophobie)
  • Vomissements et parfois diarrhées
  • Somnolence
  • Convulsions.

Les symptômes qui peuvent se manifester chez les bébés sont les suivants

  • Température élevée (fièvre) – bien que les mains et les pieds puissent être froids
  • Refus des aliments pour animaux
  • Vomissements
  • Gémissements ou gémissements à haute voix
  • Pliage du cou vers l’arrière ou cambrure du dos
  • Irritabilité et aversion pour les manipulations
  • Tourner le visage loin de la lumière
  • Peau pâle et tachetée
  • Léthargique et/ou difficulté à se réveiller
  • Expression de regard en arrière
  • Fontanelle bombée (le point faible sur la tête du bébé)
  • Convulsions

Éruption cutanée septicémique

Une éruption caractéristique de la méningite peut se développer chez certaines personnes atteintes de méningite à méningocoques. L’éruption peut apparaître n’importe où sur le corps et peut se propager très rapidement. Elle peut survenir chez les bébés, les enfants et les adultes. Au début, l’éruption ressemble à une collection de petites taches de sang. Si elles ne sont pas traitées, ces taches peuvent se rejoindre pour ressembler à des ecchymoses sombres.

L’éruption de méningite est caractéristique en ce sens qu’elle ne s’estompe pas lorsqu’on appuie dessus. Le « test du verre » est utile pour vérifier si l’éruption peut être due à une septicémie. Il consiste à presser le côté d’un verre transparent contre les taches. Si les taches ne s’estompent pas, l’éruption peut être due à une septicémie.

Diagnostic

En cas de suspicion de méningococcie, il est vital de consulter immédiatement un médecin. Une hospitalisation d’urgence et un traitement aux antibiotiques peuvent sauver des vies et réduire les effets de la maladie.

Le médecin examinera la personne à la recherche de signes de maladie et prendra note de tous les symptômes ressentis. Si l’on suspecte une méningococcie, il est probable qu’une injection d’antibiotiques sera administrée immédiatement.

Un certain nombre de tests sont utilisés pour aider à diagnostiquer la maladie :

  • Tests sanguins : Ils sont effectués pour identifier les bactéries responsables, vérifier le fonctionnement des systèmes de l’organisme et voir s’il y a une septicémie ou un signe d’infection ailleurs.
  • Perforation lombaire (ponction lombaire) : Ce test consiste à insérer une aiguille dans une zone de la partie inférieure de la colonne vertébrale. Une petite quantité de liquide appelée liquide céphalorachidien (LCR) est évacuée par l’aiguille et envoyée pour être testée. Le LCR est normalement un liquide clair qui baigne le cerveau et la moelle épinière. Si l’échantillon de LCR est trouble, cela signifie généralement que des bactéries sont présentes. Des tests de laboratoire seront effectués pour déterminer quelles bactéries sont à l’origine de l’infection.
  • Tomographie informatisée (CT scan « Computerised Tomography ») : Le médecin peut ordonner un scanner spécial du cerveau pour voir s’il y a des dommages. Le scanner utilise un ordinateur pour combiner plusieurs vues en coupe transversale d’une zone du corps. Parfois, une injection spéciale de colorant peut être nécessaire pour que la radiographie montre des informations différentes. On demande à la personne de rester allongée sur un lit spécial pendant que le scanner est effectué. Les enfants peuvent recevoir une légère sédation pour s’assurer qu’ils restent allongés pendant le test.

Les fluides, la nutrition, le soulagement de la douleur et d’autres médicaments, tels que les corticostéroïdes, peuvent également devoir être administrés par voie intraveineuse pendant l’hospitalisation.

Dans les cas graves, la personne peut être incapable de respirer par elle-même et sera placée sur un respirateur, qui respirera pour elle. Si cela se produit, on lui administrera des médicaments sédatifs.

Un traitement chirurgical peut être nécessaire en cas de complications. Il peut s’agir d’enlever la peau morte, d’amputer les doigts, les orteils ou les membres affectés et d’appliquer des greffes de peau. En cas de complications importantes, une hospitalisation pour traitement et réadaptation peut être nécessaire pendant des semaines, voire des mois.

Traitement

Une fois que les bactéries qui causent la maladie sont identifiées, la personne peut être traitée avec les bons antibiotiques. L’antibiotique sera très probablement administré directement dans la circulation sanguine par voie intraveineuse (goutte à goutte). De fortes doses d’antibiotiques peuvent être nécessaires pour combattre la maladie. Des antibiotiques supplémentaires peuvent être nécessaires pour prévenir et/ou combattre les infections secondaires.

Complications

Si de nombreuses personnes se rétablissent bien et retrouvent rapidement la santé après avoir été touchées par une méningococcie, pour d’autres, le rétablissement peut être long et difficile.

La perte d’audition est l’une des conséquences les plus courantes de la méningococcie, qui touche environ une personne sur dix. Elle peut être temporaire ou permanente. Un test auditif est susceptible d’être effectué, en particulier chez les jeunes enfants chez lesquels la surdité est difficile à détecter.

Les lésions cérébrales, l’épilepsie et les modifications de la vue sont d’autres complications graves qui peuvent résulter de la méningococcie. Les problèmes de comportement et les difficultés d’apprentissage sont des complications potentielles à long terme.

Les personnes qui ont connu des complications importantes auront besoin de soins et d’un soutien continus et, dans certains cas, d’un traitement complémentaire.
Cela peut inclure :

  • Physiothérapie – pour retrouver force et mobilité
  • Orgothérapie – pour aider aux activités de la vie quotidienne
  • Thérapie de la parole
  • L’adaptation d’appareils tels que les prothèses auditives
  • Intervention chirurgicale supplémentaire en cas de perte de peau ou d’amputation d’un membre
  • L’appareillage de membres artificiels.

Les séquelles émotionnelles d’une maladie majeure comme la méningococcie peuvent également être importantes. Chez les enfants, elles peuvent être particulièrement visibles. Les comportements chez l’enfant peuvent comprendre :

  • les crises de colère
  • Etre très collant
  • Comportement des enfants
  • Mouillage du lit
  • Difficultés de sommeil, réveils nocturnes et cauchemars
  • Demande d’attention.

Les adultes peuvent être affectés par des sautes d’humeur, des dépressions et des épisodes d’agression.
Parmi les séquelles physiques qui peuvent être ressenties par les enfants et les adultes, on peut citer

  • Fatigue
  • Maladies de tête
  • Douleurs, raideurs articulaires
  • Problèmes de vue
  • Perte de mémoire à court terme
  • Problèmes d’équilibre.

Elles se résolvent avec le temps, et le repos. Il est également important d’éviter le stress pendant la période de récupération afin d’accélérer le rétablissement. Certaines personnes ont trouvé que les thérapies complémentaires telles que le conseil, l’acupuncture et l’homéopathie étaient utiles pour faciliter leur rétablissement.

Prévention

Les médecins sont tenus de signaler tout cas de méningococcie au médecin hygiéniste de la région. Le service de protection de la santé publique peut ainsi contribuer à réduire la propagation de cette maladie très grave.

Des précautions doivent être prises pour éviter le transfert de la bactérie méningococcique de la personne infectée à d’autres, qui se fait principalement par la toux et les éternuements. Il faut notamment se couvrir la bouche et le nez lorsqu’on éternue ou qu’on tousse, se laver et se sécher efficacement les mains après être allé aux toilettes et avant de manger ou de préparer des aliments, et ne pas partager les bouteilles, tasses et ustensiles de boisson.

La personne est contagieuse tant que la bactérie est présente dans l’organisme ou jusqu’à 48 heures après le début de l’antibiothérapie. Les membres du ménage et les contacts de la garderie d’une personne infectée peuvent recevoir des antibiotiques pour les empêcher de tomber malades. Ces médicaments peuvent être administrés sous forme de comprimés ou de sirop. La personne infectée peut également recevoir le même antibiotique après son hospitalisation pour éliminer la bactérie de sa gorge.

Il existe des vaccins pour la plupart des souches de méningocoques, mais ils ne sont pas gratuits pour la plupart des gens. Cependant, ils peuvent être financés par les conseils de santé des districts locaux lors d’une épidémie. Les vaccins antiméningococciques ne durent pas longtemps et offrent généralement une protection de deux à cinq ans. Par conséquent, une personne qui a déjà été vaccinée peut ne plus être protégée contre la maladie.

Références:
http://www.health.govt.nz/system/files/documents/publications/immunisation-handbook-2017-may17-v3.pdf
https://www.health.govt.nz/your-health/conditions-and-treatments/diseases-and-illnesses/meningococcal-disease-including-meningitis
http://www.immune.org.nz/diseases/meningococcal-disease

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