Narcolepsie – symptômes et traitement

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La narcolepsie est un trouble neurologique qui provoque une somnolence excessive pendant la journée ou un endormissement inattendu, exposant la personne et les autres à un risque de blessure accidentelle en conduisant ou en utilisant des machines. La narcolepsie a tendance à durer toute la vie, mais les symptômes peuvent être pris en charge par des médicaments et des traitements d’auto-assistance.

En Nouvelle-Zélande, on estime que la narcolepsie touche jusqu’à 3000 personnes. Les hommes et les femmes sont également touchés. Les symptômes de narcolepsie apparaissent le plus souvent entre 15 et 25 ans et commencent rarement après l’âge de 40 ans.

On pense que la narcolepsie est due à un problème dans la partie du cerveau qui contrôle la transition entre le sommeil et le réveil. On pense que de nombreux cas (mais pas tous) sont liés à un manque d’hypocrétine chimique dans le cerveau.facteurs génétiques et auto-immuns peuvent jouer un rôle dans le développement de l’affection. Le mode de vie et les facteurs environnementaux comme le travail par quarts peuvent aggraver la maladie.

Symptômes

La narcolepsie fait en sorte que les gens s’endorment soudainement – n’importe quand, n’importe où (on parle parfois de « crises de sommeil »). Le narcoleptique peut ne dormir que quelques secondes ou plus d’une heure. Ils se réveillent rafraîchis mais redeviennent somnolents au bout d’une heure environ. Ces épisodes de sommeil surviennent en moyenne deux à six fois par jour, surtout après les repas. À l’occasion, les gens peuvent continuer à exécuter des tâches pendant ces épisodes de sommeil, mais ils ne s’en souviennent pas lorsqu’ils se réveillent.

Les autres principaux symptômes de la maladie sont les suivants :

  • Somnolence diurne extrême
  • Les hallucinations – là où les rêves intenses et vifs sont vécus. Environ 40 % des personnes atteintes de narcolepsie ressentent une intense imagerie onirique. La plupart des hallucinations sont visuelles et incorporent des éléments de l’environnement réel. Elles surviennent habituellement juste avant de s’endormir.
  • Cataplexie – perte soudaine de tonus musculaire volontaire et faiblesse musculaire au réveil. La cataplexie est habituellement déclenchée par des émotions fortes comme le rire, la colère, la surprise ou la peur. Dans les cas graves, la personne peut s’effondrer. Dans les cas moins graves, la personne peut éprouver un affaiblissement des genoux et une chute des muscles de la mâchoire et du visage. La parole et le mouvement deviennent difficiles ou impossibles, bien qu’il n’y ait pas de perte de conscience. La cataplexie peut durer quelques secondes ou minutes. Elle affecte jusqu’à 75% des personnes atteintes de narcolepsie
  • Paralysie du sommeil – lorsque la personne est incapable de bouger juste au moment où elle s’endort ou se réveille. Environ 30 % à 50 % des personnes atteintes de narcolepsie éprouvent une paralysie du sommeil, ce qui peut être effrayant à vivre. La paralysie du sommeil peut durer de quelques secondes à quelques minutes et se terminer spontanément.
  • Troubles du sommeil nocturne. Le sommeil nocturne habituel est perturbé dans le narcoleptique et ils peuvent souffrir d’un nombre accru de réveils.

Les symptômes de narcolepsie se développent habituellement lentement et peuvent être subtils au début. Généralement, les symptômes se développent un à la fois et n’apparaissent pas dans un ordre précis. La gravité des symptômes peut varier considérablement, et souvent la condition n’est pas soupçonnée jusqu’à ce que les symptômes deviennent graves.

Diagnostic

Comme la narcolepsie est un trouble complexe, son diagnostic peut prendre plusieurs années. Votre médecin obtiendra un historique détaillé de vos habitudes de sommeil. On vous demandera peut-être de tenir un journal de veille et de sommeil pendant un certain temps. Le journal indiquera l’heure et la qualité du sommeil. Votre médecin recherchera également les causes sous-jacentes de vos symptômes (comme l’hypothyroïdie) ou tentera d’éliminer d’autres conditions qui peuvent causer la somnolence diurne, comme l’apnée obstructive du sommeil.

Vous pourriez être référé à un neurologue ou à un médecin spécialiste du sommeil pour une évaluation par un spécialiste. Des tests de surveillance du cerveau, de l’activité musculaire et de la respiration à tous les stades du sommeil (p. ex. polysomnographie (PSG) ou tests multiples de latence du sommeil) peuvent être effectués. S’il y a des symptômes de dépression, d’anxiété ou de troubles de santé mentale, vous pouvez être référé à un psychiatre.

Traitement

Il n’existe aucun remède connu contre la narcolepsie ; cependant, les symptômes peuvent être contrôlés par des médicaments. Les stimulants peuvent être utilisés pour traiter les crises de sommeil et certains antidépresseurs peuvent aider à contrôler la cataplexie, la paralysie du sommeil et les hallucinations hypnogènes.

Les heures de sommeil régulières, les siestes prévues le jour et l’exercice régulier sont importants. Éviter les repas riches en glucides peut aussi être utile ;
Le médecin peut également recommander l’aiguillage vers une clinique du sommeil ou un centre de gestion du sommeil.

Auto-assistance

Les éléments suivants peuvent aider à la prise en charge de l’affection:

  • Couchez-vous à la même heure tous les soirs, dans la mesure du possible, et dormez suffisamment la nuit
  • Éliminer tout ce qui est susceptible d’interrompre le sommeil
  • Les siestes programmées pendant la journée peuvent aider à contrôler la somnolence diurne
  • Mangez des repas légers pendant la journée et évitez les repas lourds en glucides
  • Évitez les boissons contenant de la caféine, comme le café, le thé ou le cola, pendant plusieurs heures avant de vous coucher
  • Évitez de conduire à moins d’avoir été certifié apte à conduire par votre médecin.

Conduire

Il est recommandé de ne pas conduire si l’on soupçonne d’être atteint de narcolepsie susceptible de nuire à la capacité de conduire en toute sécurité, mais, une fois qu’un diagnostic de narcolepsie a été posé, on peut conduire avec prudence si :

  • Le traitement donne des résultats satisfaisants et qu’il y a lieu une autorisation donnée par un spécialiste approprié ; ou
  • si la personne ne présente pas toute la gamme des symptômes, en particulier les épisodes imprévisibles de cataplexie, et qu’il est donc peu probable qu’elle représente un risque important pour la sécurité routière.

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